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Une toile volée de Picabia restituée par Sotheby's au musée de Nevers

© AFP - Fred Dufour

Un tableau de Francis Picabia, "La rivière", dérobé il y a près de 40 ans au musée de Nevers (Nièvre), a été restitué à la ville par la maison d'enchères Sotheby's qui l'avait vendu de bonne foi à un particulier avant d'apprendre qu'il avait été volé.

Toile de jeunesse de Picabia (1879-1953), réalisée en 1906 dans un style impressionniste, "La rivière: bord de la Douceline à Munot près de La Charité sur Loire" a été remise officiellement mercredi au maire de Nevers, Florent Sainte Fare Garnot, lors d'une cérémonie chez Sotheby's France à Paris.

La "rivière" avait été volée le 12 janvier 1974 au musée de la Faïence de Nevers, en même temps qu'un tableau de Suzanne Valadon, qui, lui, avait été retrouvé quelques mois plus tard par la police parisienne.

La toile de Picabia a connu pour sa part de nombreuses tribulations avant d'être repérée comme étant une oeuvre volée. Le tableau a été vendu trois fois par des maisons d'enchères et c'est alors qu'il allait à nouveau mis en vente en 2011 qu'il a été reconnu par le Comité Picabia et réclamé par la ville de Nevers, propriétaire du musée.

Une première fois, le tableau refait surface sur le marché en 1987, après avoir été renommé "Le paysage". Il est vendu par Sotheby's Londres. L'oeuvre est ensuite revendue chez Christie's en 1988.

Vingt ans plus tard, en 2008, "Le Paysage" est proposé à Sotheby's New York. La maison de ventes vérifie que le tableau n'est pas signalé sur la base d'objets volés Art Loss Register. Un certificat d'authenticité est fourni par le Comité Picabia.

Mis aux enchères, le tableau ne trouve pas preneur et il est vendu ensuite de gré à gré par Sotheby's New York.

Trois ans plus tard, en 2011, l'acheteur décide de le proposer à la vente à Christie's Londres. "A nouveau, aucun problème n'est signalé par Art Loss Register. Mais cette fois le Comité Picabia repère l'oeuvre. Informée de cette mise en vente, la ville de Nevers revendique le tableau. Il est immédiatement retiré de la vente", raconte Sotheby's.

Sotheby's se propose alors de faciliter et d'accélérer le processus de retour de l'oeuvre dans son lieu d'origine.

"Nous sommes très heureux de procéder à cette restitution et avons pris l'initiative de couvrir tous les coûts de transport et d'assurance pour le rapatriement de cette oeuvre et la remise au musée", a déclaré à l'AFP Guillaume Cerutti, PDG de Sotheby's France.

"Nous n'avons rien à nous reprocher dans la mesure où les diligences juridiques usuelles ont été conduites chaque fois que l'oeuvre est passée chez Sotheby's, et qu'en 2008, nous avions vérifié sur la base d'objets volés Art Loss Register. Hélas la pièce volée n'y figure pas. Nous n'avions dès lors aucune raison de douter de sa provenance", a-t-il ajouté.

Le tableau sera présenté au public au Palais ducal de Nevers lors des Journées Européennes du Patrimoine, les 15 et 16 septembre.

Le musée de la Faïence à Nevers, actuellement en restauration, rouvrira ses portes au printemps 2013. "La rivière" de Picabia pourra alors y couler des jours heureux.

AFP | 05/09/2012 - 12:35